12 april, 2013

Opinie

Soms kom je per toeval op het spoor van interessante dingen. Wist je bijvoorbeeld dat er in Leiden een Babylab bestaat? Ik inmiddels wél.

Een brief van Universiteit Leiden op de deurmat van huize Post. Dat is vreemd, vind ik, want zowel mijn vriendin als ik heeft niet in Leiden gestudeerd. ‘Aan de ouders/verzorgers van Q. Post’, lees ik op de adressticker. Dat verklaart nog steeds niets, want mijn zoon is pas acht maanden oud. Vreemd ook, dat ze bij de universiteit op de hoogte zijn van onze gezinsuitbreiding. Maar goed, zo gaat dat tegenwoordig: niets is meer privé. Op je digitale aangifteformulieren van de Belastingdienst staan ook gewoon al je bankgegevens keurig opgesomd…

Universiteit Leiden is dus op de hoogte van de geboorte van onze zoon. Wat willen ze met die informatie? Ons nu al warm maken voor een toekomstige studie? Misschien moet ik mezelf niet zoveel vragen stellen en gewoon de brief openmaken. ‘Beste ouder(s), gefeliciteerd met de geboorte van uw zoon of dochter!’, lees ik. Dat valt weer mee, ze weten dus nog niet dat Q. Post een jongen is. Vervolgens word ik in de brief geïnformeerd over het bestaan van Babylab. Universiteit Leiden doet namelijk onderzoek naar de ontwikkeling van denken en taal bij baby’s. ‘We weten dat baby’s vaak veel meer begrijpen dan u op het eerste gezicht zou vermoeden’, staat er onder meer.

De brief, met als afzender de Faculteit der Sociale Wetenschappen, Sectie Cognitieve Psychologie, blijkt een uitnodiging. Wij kunnen onze zoon opgeven voor deelname aan Babylab. Zijn gegevens belanden dan in een database en als hij oud genoeg is, worden we benaderd voor een afspraak. Tijdens de onderzoeken zit de baby op schoot bij een van de ouders en kijkt en luistert naar plaatjes en filmpjes op een scherm. Met behulp van een camera wordt het kijk- en luistergedrag van het kindje geregistreerd.

'Baby's begrijpen vaak meer dan u op het eerste gezicht zou vermoeden'

Leiden.nu zou Leiden.nu niet zijn als we er niet nog iets meer over wilden weten. Dus belde ik met Clara Levelt. Zij weet me te vertellen dat er ongeveer 400 baby’s per jaar deelnemen aan de onderzoekjes. Die pasgeborenen, uiteraard begeleid door hun ouders, komen voor een groot deel uit de Leidse regio. “Maar we plaatsen ook wel eens een advertentie op websites als baby.nl en daar reageren dan ook mensen op van buiten de regio.” Sommige baby’s worden eenmalig onderzocht, anderen wordt verschillende keren gevolgd om hun ontwikkeling in kaart te brengen.

Wat hebben die onderzoeken zoal opgeleverd? Clara vertelt over de vroegtijdige detectie van taalproblemen. “Hoe beter we weten hoe de normale taalontwikkeling verloopt, hoe beter we al in een vroeg stadium problemen kunnen onderkennen, zoals dyslexie. Sommige baby’s behoren tot een risicogroep omdat bijvoorbeeld ook hun ouders dyslexie hebben. Het blijkt dat bij testjes baby’s uit de risicogroep al kunnen worden onderscheiden van leeftijdgenoten die niet tot de risicogroep behoren.”

Taalontwikkeling is een van de onderzoeksvelden van Babylab, een andere tak houdt zich bezig met cognitieve en emotionele ontwikkeling. Er is bijvoorbeeld een onderzoek in de maak waarbij wordt bekeken in hoeverre de blootstelling aan tabaksrook van invloed is op de gedragsontwikkeling van baby’s. “In de leeftijdscategorie 18 tot 24 jaar is er een verschil aangetoond tussen jongeren die als foetus wel en jongeren die als foetus niet zijn blootgesteld aan tabaksrook”, legde Clara uit. “De vraag is of dit gedragsverschil ook is aan te tonen bij baby’s van vijf maanden oud. Op basis van de resultaten van dat onderzoek zouden bijvoorbeeld therapieën en voorlichting kunnen worden aangepast.”

Dit verhaal doet je beseffen dat de universiteit veel meer is dan een school, om het maar even plat te zeggen. Er wordt volop onderzoek verricht waar jij, ik en toekomstige generaties de vruchten van kunnen plukken. Voor veel Leidenaren is de kennis- en wetenschapssector een blinde vlek. Het Bio Science Park? We weten dat het er is, maar wat er nou precies gebeurt? Geen idee. Daarom is het zo leuk dat Leiden.nu een domein Wetenschap & Kennis herbergt. Collega Hermen Visser houdt de ontwikkelingen nauwlettend in de gaten. Ik ga zijn publicaties zeker volgen. Dan ben ik de volgende keer waarschijnlijk ook minder verrast als er een brief van de universiteit op de mat ploft.

Volgende artikel

Welkom op Leiden.nu

Nieuwsbrief

Ontvang wekelijks de beste artikelen